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Les additifs sont des substances qui sont ajoutées aux aliments dans un but technologique : améliorer leur conservation, réduire les phénomènes d'oxydation, colorer les denrées, renforcer leur goût…

Même si elles sont utilisées en petites quantités, ces substances sont évaluées et surveillées pour prévenir les effets néfastes sur la santé. Leur emploi est donc réglementé et leur présence doit obligatoirement être mentionnée sur les étiquettes des produits concernés.


Il existe différentes catégories d'additifs, les 5 principales sont :

- Les colorants permettent de rendre aux aliments leur coloration, de la renforcer ou de leur conférer une coloration
- Les édulcorants donnent une saveur sucrée
- Les conservateurs aident à la conservation en empêchant la présence et le développement de microorganismes indésirables ( par exemple : moisissures ou bactéries responsables de toxi-infections alimentaires)
- Les anti-oxydants permettent d'éviter ou de réduire les phénomènes d'oxydation qui provoquent entre autres le rancissement des matières grasses ou le brunissement des fruits et légumes coupés
- Les agents de texture (émulsifiants, stabilisants, épaississants, gélifiants) améliorent la présentation et la tenue


En Europe, l'utilisation des additifs est strictement réglementée selon le principe dit "de listes positives". Autrement dit : ce qui n'est pas expressément autorisé est interdit.
Un nouvel additif ne peut être utilisé qu'après :

- avis de l'Autorité européenne de sécurité des aliments (EFSA);
- avis du Comité permanent de la chaine alimentaire de la Commission européenne et consultation du Conseil et du Parlement européen ;
- publication d'un règlement d'autorisation au Journal officiel de l'Union européenne précisant les modalités d'emploi (doses et denrées dans lesquelles il peut être employé).


Les additifs doivent obligatoirement être mentionnés sur l'étiquette des denrées alimentaires :

- soit en clair: poudre à lever : bicarbonate de sodium ;
- soit à l'aide d'un code précédé du nom de la catégorie : colorant E 102 .


Le code utilisé est fixé au niveau européen. Il se compose de la lettre "E" suivie d'un numéro permettant d'identifier facilement la catégorie.
Par exemple :

- E 100 pour les colorants ;
- E 200 pour les conservateurs ;
- E 300 pour les agents anti-oxygène ;
- E 400 pour les agents de texture.

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